Benjamin Britten

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Britten (1913-1976), uno de los compositores fundamentales del siglo XX, también tocaba la viola, al igual que lo hicieron habitualmente algunos otros como Bach, Mozart, Beethoven, Schubert, Dvorak o Hindemith. Comenzó sus estudios de piano a los ocho años y los de viola a los diez, con Audrey Alston, a la que se refería como su “musical grandmother”y a quien dedicó más tarde la “Simple Symphony”. Alston era amiga del compositor Frank Bridge (quien por cierto también tocaba la viola) y mediante este contacto, Britten se convirtió en el único alumno que aceptó, reacio como era a la docencia.

Britten en 1929
Britten en 1929

Entre sus obras de juventud, varias de ellas están compuestas para
su instrumento, aunque no las incluyó en su catálogo con número de opus y solo recientemente han sido publicadas y grabadas. Escritas entre 1929 y 1930, cuando tenía entre 16 y 17 años, son destacables el “Etude” y “Elegy” para viola sola (compuesta esta última obra para mostrar su pesar por finalizar sus estudios en el instituto), “Reflections” para viola y piano, y el segundo de los “Two portraits” par viola y orquesta de cuerda (originalmente estaban proyectados tres, dedicados dos de ellos a compañeros de colegio y el que nos ocupa, un autorretrato titulado con sus iniciales, E.B.B.).

Mucho más ambicioso y sorprendente, teniendo en cuenta que tenía 18 años cuando lo compuso, es el doble concierto para violín, viola y orquesta, escrito cuando ya es alumno del Royal College of Music. Aunque prácticamente acabado en todos sus detalles, sólo dejó un borrador y su estreno debió esperar a 1997. Desde entonces ha ido haciéndose un hueco en el repertorio habitual y cuenta ya con cuatro grabaciones: Kremer y Bashmet, con Nagano y la Hallé Orchestra (Apex, Erato o Warner Classics); Schoeman Y Zemtsov, con Jurowski y la London Philarmonic (LPO); Schmid y Raiskin, con Shambadal y la Berliner Symphoniker (Arte Nova); y Marwood y Laurence Power, con Volkov y la BBC Scottish (Hyperion, la única no disponible en Spotify).

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Portada del programa del primer Festival de Aldeburgh (1948)

Tras estas obras de juventud, deberían pasar muchos años hasta que Britten volviese a componer para la viola como instrumento solista, pese a su tratamiento siempre especial del instrumento en sus obras orquestales y de cámara. En 1950, cuando estaba inmerso en la composición de esa estupenda ópera que es “Billy Budd”, se puso en contacto con William Primrose para ofrecerle participar en el Festival de Aldeburg, recientemente puesto en marcha por él mismo, su compañero Peter Pears, y el libretista y productor Eric Crozier. Para acabar de convencerle, a modo de soborno, le propuso escribir un obra para él si accedia. De este modo nació “Lachrymae. Reflections on a song of Dowland” para viola y piano, que ambos estrenaron en el Festival de ese mismo año. En el último año de su vida, Britten escribió un impresionante arreglo de la obra para viola y orquesta de cuerda para otro gran violista, su amigo Cecil Aronowitz, que es la versión más habitualmente escuchada. Lachrymae es una serie de variaciones libres, más bien reflexiones o reflejos como indica el título, sobre las canciones de John Dowland (1563-1626), principalmente “If my complaints could passions move”, que aparece íntegra al final de la obra, aunque también se puede escuchar la segunda frase de “Flow my tears” en la sexta variación.

Aquí podéis escuchar las dos canciones originales de Dowland, tal como aparecen en “Firste and Second Booke of Songes  or Ayres”.

También se encuentran escritas para consort de violas a cinco voces, en este caso como “Captain Digorie his galliard” (If my complaints) y Lacrimae antiquae (Flow my tears) de “Lachrimae o seven teares”.

Podéis escuchar y ver el Lachrymae de Britten en su página de la pestaña “Por compositor”: AQUÍ

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